Universitățile timpurii erau corporații formate din studenți și maeștri, înființate fiind de papi, împărați sau regi. Acestea erau libere să se guverneze singure, cu condiția să nu predea nici ateism, nici erezii. Studenții și își alegeau împreună rectorii (președinții). Ca preț al independenței, universitățile erau nevoite să se autofinanțeze, profesorii percepând taxe de școlarizareși trebuind, în consecință, să-i mulțumească pe discipoli. Aceste universități nu aveau clădiri permanente și dețineau prea puține proprietăți corporative, fiind expuse mereu riscului pierderii de personal și clienți, care,dacă erau dezamăgiți de condiții, puteau migra într-un alt orașpentru a-și stabili un loc de studiu acolo, într-o piață a educației surprinzător de concurențială.

Universitatea din Napoli,1224

Universitatea Federico II din Napoli se poate lăuda, după vechime, cu al șaptelea loc în lume și al treilea din peninsulă. Este, deasemenea, cea mai veche instituție de învățământ finanțată din bani publici. Și da, după cum arată și numele, a fost înființată de împăratul Frederic al II-lea, numit de contemporani „stupormundi” („mirarea lumii”), pentru că era un om învățat, un erudit între monarhii vremii. Acesta a domnit peste Sfântul Imperiu Roman între 1220 și 1250. Caracterul unic al acestei universități este că era complet laică, fapt neobișnuit în acele timpuri.

Universitatea din Siena, 1240

Siena nu este un oraș mare, are doar 50 000 de locuitori. Dar sublima cetate toscană găzduiește una dintre cele mai vechi universități publice din Italia. 20 000 de studenți, aproape jumătate din populația urbei, studiază în faimoasele facultăți de drept, medicină și științe economice. Numărul studenților a crescut masiv în 1321, după ce un număr mare de tineri de la Universitatea din Bolognaau venit la Siena în urma unor proteste în masă cauzate de condamnarea la moarte a unui student pentru presupusa răpire a unei tinere. Unul dintre cei mai notabili maeștri ai universității a fost Pietro Ispano, doctorul personal al lui împăratului Frederic al II-lea, care avea să devină, in 1276, Papa Ioan al XXI-lea.

Universitatea din Valladolid, 1241

Și ne mutăm un pic mai în vest, în Spania, la Valladolid, către universitatea creată în ceea ce este acum cunoscut ca Regiunea Autonomă a Castiliei și Leonului. Spania nu exista ca entitate politică la acea dată, iar universitatea avea să fie creată ca urmare a transferării programelor de studii de la Universitatea din Palencia, cea mai veche universitate spaniolă, după a cărei model s-a creat celebra Universitate din Salamanca (1164). 32000 de studenți și2000 de profesori studiază și predau în șapte campusuri răspândite în toată această regiune, la Valladolid, Palencia, Soriași Segovia.

Universitatea din Macerata, 1290

Situată în regiunea Macerata din provincia Marche, în centrul Italiei, vechea universitate pregătește 11000 de studenți în șapte facultăți găzduite între medievalele ei ziduri. Este faimoasa pentru disciplineleumaniste, precum filosofie, literatură și drept.