Universitatea modernă occidentală a evoluat din școlile medievale cunoscute sub denumirea de „studia generalia”. Acestea erau spații educaționale deopotrivă generaliste și deschise pentru învățăcei provenind din toate părțile Europei. Cele mai vechi „studia” au apărut în urma eforturilor de a educa clerici și călugări dincolo de nivelul școlilor arondate catedralelor sau mănăstirilor. Includerea cercetătorilor provenind din țări străine celei gazdă a instituției de învățământ a reprezentat principala diferență între acele „studia” și școlile din care au crescut.

Universitatea din Coimbra (1290)

La două sute de ani după înființarea primei universități din Europa (Bologna, 1088), Portugalia decide că e timpul să țină pasul cu civilizația universală și întemeiază Universitatea din Coimbra. De fapt, inițial, instituția a fost localizată chiar în capitala Lisabona, însă după mai multe mutări s-a stabilizat la Coimbra, în central Portugaliei. Actualmente are aproximativ 23.000 de studenți, iar datorită campusului său impresionant, UNESCO a introdus-o în 2013 în Patrimoniul Mondial.

Universitatea din Madrid (1293)

Universitatea Complutense din Madrid rămâne cea mai mare și mai prestigioasă instituție de învățământ din Spania. În 1785, aceasta a fost prima universitate din lume care a acordat titlul de doctor unei femei. De altfel era singura instituție din Imperiul Spaniol care putea acorda titlul de doctor. Printre alumni îi regăsim pe Ignațiu de Loyola, cardinalul Mazarin sau Federico Garcia Llorca.

Universitatea din Roma (1303)

Având în vedere anul fondării, nu este de mirare că venerabila Universitate Sapienza din Roma a dat (și) un număr impresionant de laureați ai Premiului Nobel, precum fizicianul Enrico Fermi sau cineastul Frederico Fellini. Și pe lângă faptul că este a douăsprezecea universitate a lumii ca vechime. a fost și prima Universitate Pontificală, creată de Papa Bonifaciu al VIII-lea. Sigur, înființarea ei nu a avut totalmente scopuri altruiste, ci urmărea ca Sfântul Scaun să țină din scurt învățătura teologică, mai ales că universitățile din Bologna și Padova îi scăpaseră de sub control.

Universitatea din Perugia (1308)

Una dintre cele mai vechi universități europene, cea din Perugia a fost recunoscută prin Bula Papei Clement al V-lea, din 1308, când a devenit „studium generale”. Până atunci însă a funcționat tot ca instituție de învățătură, de la 1200 aici predându-se artele, medicina și dreptul. De-a lungul secolelor, numeroși papi au studiat între zidurile prestigioasei instituții, iar dintre laici, unul dintre cel mai cunoscuți alumni este Luca Pacioli, considerat părintele contabilității. Astăzi, universitatea numără aproximativ 28.000 de studenți.